美国宇航局准备发射一艘将撞向小行星的航天器

大多数太空任务并不打算使他们的航天器坠毁。但这正是 NASA 在即将进行的双小行星重定向测试 (DART) 任务中所考虑的,届时它将把航天器撞向小行星,看看这是否是保护地球免受潜在危险小行星撞击的可行方法。该机构正在为本月晚些时候启动任务做准备。

虽然我们发现的大多数小行星无害地掠过地球,但有一小部分被称为可能影响地球的“潜在危险物体”。随着技术的发展,我们越来越善于发现这些潜在威胁。但是,如果我们发现一块朝向我们星球的岩石,我们该怎么办? DART 项目是对行星防御概念测试,该概念涉及将飞行器撞向小行星。

NASA 的 DART 航天器和意大利航天局 (ASI) 的 LICIACube 在撞击 Didymos 双星系统之前的插图。
NASA 的 DART 航天器和意大利航天局 (ASI) 的 LICIACube 在撞击 Didymos 双星系统之前的插图。美国宇航局/约翰霍普金斯大学,APL/史蒂夫格里本

DART 将前往一对小行星:一个较大的天体称为 Didymos,另一个较小的天体称为 Dimorphos。虽然这两个小行星实际上都没有对地球构成任何危险,但如果小行星威胁地球,这将是一次练习。 DART 将撞击 Dimorphos 并尝试调整其轨迹,其结果将被地球望远镜观测到。

“DART 航天器,它的主体比它所瞄准的小行星 Dimorphos 小 100 倍。所以你可以看到这不会摧毁这颗小行星,”约翰霍普金斯大学应用物理实验室 (APL) 的 DART 协调负责人 Nancy Chabot 在一次简报中解释道。 “这只是给它一个小小的推动。它实际上会在更大的小行星周围偏转它的路径。因此,我们正在演示这个双小行星系统中的小行星偏转。”

DART 航天器将使用称为 SmartNav 的技术引导自己,该技术使用计算算法来定位 Dimorphos 小行星并将航天器指向它。 APL SmartNav 团队负责人 Michelle Chen笑着说: “我一生中从未想过我会带着价值数亿美元的航天器将其撞向小行星。”

DART 的发射定于太平洋时间 11 月 23 日星期二晚上 10:20,使用来自加利福尼亚州范登堡太空部队基地的 SpaceX Falcon 9 火箭。该航天器将前往太阳系,并应在 2022 年秋季到达双小行星系统,以尝试其撞击和偏转机动。