首次发现另一个星系中可能存在系外行星的证据

在迄今为止探测到的数千颗系外行星中,都在银河系内。但是现在,首次发现了可能在另一个星系中识别行星的证据。

这颗潜在的系外行星是在梅西耶 51 星系中使用美国宇航局的钱德拉 X 射线天文台发现的,由于其美丽的旋转形状,也被称为漩涡星系。

M51 与钱德拉的 X 射线和美国宇航局哈勃太空望远镜的光学光的合成图像包含一个标记可能候选行星位置的盒子。
M51 与钱德拉的 X 射线和美国宇航局哈勃太空望远镜的光学光的合成图像包含一个标记可能候选行星位置的盒子。 X 射线:NASA/CXC/SAO/R。迪斯蒂法诺等人;光学:NASA/ESA/STScI/Grendler

这颗潜在的系外行星距离我们 2800 万光年远,比迄今为止发现的任何其他行星都要远。发现行星极其困难,因为与它们环绕的恒星相比,它们要小得多,而且反射的光也很少。因此,大多数系外行星是通过观察它们对围绕它们运行的恒星亮度微小影响来检测的。

然而,梅西耶 51 中的这颗新的潜在系外行星是通过观察 X 射线波长而不是可见光波长发现的。研究小组研究了称为 X 射线双星系统的系统,其中一颗普通恒星被黑洞或中子星消耗,并发出 X 射线。产生 X 射线的致密黑洞或中子星是一个很小的区域,所以如果一颗行星从系统前面经过,那么它几乎可以阻挡所有这些 X 射线——这使得它有可能被注意到来自地球。

该中心的主要作者 Rosanne Di Stefano 说:“我们正试图通过在 X 射线波长上寻找行星候选者来开辟一个全新的领域来寻找其他世界,这种策略使得在其他星系中发现它们成为可能。”天体物理学、哈佛和史密森学会 (CfA) 在一份声明中

该团队能够从梅西耶 51 星系中名为 M51-ULS-1 的 X 射线双星发现 X 射线的这种下降。他们发现在三个小时的时间内,从这个双星发射的 X 射线下降到零,这表明存在一颗土星大小的行星。他们确实考虑过 X 射线的下降是否可能是由其他来源造成的,例如一团尘埃,但他们发现对他们的数据最合适的解释是一颗行星的经过。

这一发现令人兴奋,因为它表明了一种探测非常遥远的系外行星的新方法,然而,作者谨慎地声明这只是一个潜在的发现,他们不能确定它肯定是一颗行星,直到他们能做更多的研究.问题是,这颗潜在的行星再次从双星前面经过还需要很长时间——大约 70 年。

加州大学圣克鲁斯分校的合著者 Nia Imara 说:“不幸的是,要确认我们看到的是一颗行星,我们可能需要等待几十年才能看到另一次凌日。” “而且由于轨道需要多长时间的不确定性,我们不知道确切的时间。”

但研究人员不会因此而被打败,他们打算继续搜索 X 射线数据档案,以在其他星系中寻找更多候选系外行星。 “现在我们有了这种在其他星系中寻找可能的行星候选者的新方法,我们希望通过查看档案中所有可用的 X 射线数据,我们可以找到更多这样的数据。未来我们甚至可以确认它们的存在,”迪斯蒂法诺